La majeure partie du lithium est produite commercialement à partir de l’extraction de sels contenant du lithium de réservoirs souterrains de saumure ou de l’extraction de roches contenant du lithium, comme le spodumène. La production de lithium à partir de sources d’argile devrait devenir commercialement viable, mais peut-être pas avant 2022.

Le lithium est un métal couramment utilisé dans les batteries comme celles rechargeables que l’on trouve dans les ordinateurs portables, les téléphones portables et les voitures électriques ainsi que dans la céramique et le verre. C’est le métal le plus léger sur Terre et il est suffisamment doux pour être coupé avec un couteau lorsqu’il est sous sa forme élémentaire.

Traitement à partir de saumure

Une grande partie du lithium produit aujourd’hui est extraite de réservoirs de saumure appelés salars qui sont situés dans des zones de haute altitude de la Bolivie, de l’Argentine et du Chili. Afin d’extraire le lithium des saumures, les eaux riches en sel doivent d’abord être pompées à la surface dans une série de grands bassins d’évaporation où l’évaporation solaire se produit sur plusieurs mois.

Le potassium est souvent d’abord récolté dans les premiers étangs, tandis que les étangs ultérieurs ont des concentrations de lithium de plus en plus élevées. Les saumures économiques au lithium contiennent normalement de quelques centaines de parties par million (ppm) de lithium à plus de 7 000 ppm.

Lorsque le chlorure de lithium dans les bassins d’évaporation atteint une concentration optimale, la solution est pompée vers une usine de récupération où l’extraction et la filtration éliminent tout bore ou magnésium indésirable . Il est ensuite traité avec du carbonate de sodium (carbonate de sodium), précipitant ainsi le carbonate de lithium. Le carbonate de lithium est ensuite filtré et séché. Les saumures résiduelles en excès sont repompées dans le salar.

Le carbonate de lithium est une poudre blanche stable qui est un intermédiaire clé sur le marché du lithium car il peut être transformé en sels industriels et produits chimiques spécifiques – ou transformé en lithium métal pur.

Traitement à partir de minéraux

Contrairement aux sources de saumure salaire, l’extraction du lithium du spodumène, de la lépidolite, de la pétalite, de l’amblygonite et de l’eucryptite nécessite un large éventail de processus. En raison de la quantité d’énergie consommée et des matériaux nécessaires, la production de lithium provenant de l’exploitation minière est un processus beaucoup plus coûteux que l’extraction de saumure, même si ces minéraux ont une teneur en lithium plus élevée que l’eau salée.

Des cinq minéraux, le spodumène est le plus couramment utilisé pour la production de lithium. Après son extraction, le spodumène est chauffé à 2012 degrés Fahrenheit puis refroidi à 149 degrés. Il est ensuite broyé et rôti à nouveau, cette fois avec de l’acide sulfurique concentré. 1  Finalement, du carbonate de sodium ou de la soude est ajouté et le carbonate de lithium résultant est cristallisé, chauffé, filtré et séché.
Transformation de l’argile 

Plusieurs sociétés étudient l’extraction du lithium de l’argile au Nevada, notamment American Lithium et Noram Ventures . Les sociétés testent différentes méthodes de production, dont la lixiviation à l’acide sulfurique.

Transformer le lithium en métal

La conversion du lithium en métal se fait dans une cellule électrolytique utilisant du chlorure de lithium. Le chlorure de lithium est mélangé avec du chlorure de potassium dans un rapport de 55% à 45% afin de produire un électrolyte eutectique fondu. Du chlorure de potassium est ajouté pour augmenter la conductivité du lithium tout en abaissant la température de fusion.

Lorsqu’il est fondu et électrolysé à environ 840 degrés Farhenheit, le chlore gazeux est libéré tandis que le lithium fondu remonte à la surface, s’accumulant dans des enceintes en fonte . Le lithium pur produit est enveloppé dans de la paraffine pour empêcher l’oxydation. Le rapport de conversion du carbonate de lithium en lithium métallique est d’environ 5,3 à 1.

Production mondiale de lithium

Les cinq principaux pays pour la production de lithium en 2018 étaient l’Australie, le Chili, la Chine, l’Argentine et le Zimbabwe. L’Australie a produit 51 000 tonnes de lithium cette année-là, le dernier pour lequel des chiffres sont disponibles. La production mondiale totale, à l’exclusion des États-Unis, s’est élevée à 70 000 tonnes métriques.